Skip to main content

De "bevroren dierentuin" in San Diego kan uitgestorven soorten weer tot leven brengen

De Frozen Zoo herbergt meer dan 1.000 soorten, maar als je het bezoekt, zie je geen olifanten of apen rondzwerven in hun omhuizingen. In plaats daarvan zie je reageerbuizen gevuld met celkweken, opgeslagen in kuipjes vloeibare stikstof. Alles bij elkaar nemen de monsters iets minder ruimte in dan een koelkast. Terwijl het opgeslagen DNA momenteel vooral wordt gebruikt voor onderzoek, hopen natuurbeschermers dat het op een dag kan worden gebruikt om de populaties van bedreigde diersoorten weer op te bouwen of degenen die zijn uitgestorven te laten herleven.

The Frozen Zoo wordt gerund door het Institute for Conservation Research van de San Diego Zoo, waar genetisch materiaal van bijna 10.000 individuele dieren wordt ondergebracht - sommige nog in leven, andere lang dood. Een set van bijpassende tanks herbergt een kopie van de monsters op een tweede, niet-openbaar gemaakte locatie - voor het geval er iets gebeurt met de originelen. De monsters in de Frozen Zoo zijn afkomstig van instellingen over de hele wereld, waaronder de San Diego Zoo en Safari Park. Geen dieren worden beschadigd tijdens het verzamelproces, dat optreedt tijdens routine-gezondheidsexamens, of nadat het dier is overleden.

De collectie dateert uit de jaren 1970, toen UC San Diego patholoog en geneticus Dr. Kurt Benirschke begon met het verzamelen van ingevroren cellen en reproductiemateriaal voor het recent gevormde Centrum voor Reproductie van Bedreigde Soorten van de dierentuin. In die tijd konden wetenschappers niet weten dat het eerste voorbeeld van succesvol klonen van dieren slechts twee decennia verwijderd was. In die tijd is de Frozen Zoo erin geslaagd om misschien wel 's werelds grootste verzameling stamcellen te verzamelen.

Gerelateerd: Onderzoekers hebben met succes wollig mammoet-DNA in olifantencellen verbonden

Hoewel er nog geen uitgestorven dieren zijn herrezen, heeft de dierentuin al een indrukwekkende lijst van prestaties onder zijn riem. De opgeslagen materialen zijn gebruikt voor het insemineren van de geliefde gigantische panda van San Deigo, Bai Yun, en de wetenschappers van de faciliteit werken hard aan het bepalen van het DNA van dieren, variërend van Afrikaanse olifanten tot tweekoppige luiaards. Een hightechproject omvat zelfs het gebruik van stamceltechnologie om de populaties van de bedreigde noordelijke witte neushoorn te doen herleven. In de komende jaren kunnen projecten als deze ertoe bijdragen dat sommige wetenschappers de zesde massa-uitsterving van de wereld noemen.