Skip to main content

Uitgestorven Galapagos schildpadden worden weer tot leven gebracht

Lonesome George, de laatste van de zadelrugschildpadden op Pinta, stierf in 2012 na meer dan honderd jaar te hebben geleefd. Hoewel George weg is, zal zijn soort misschien niet hetzelfde tragische lot ondergaan. Wetenschappers zijn hard aan het werk om de Pinta Island-zadelrug, ook bekend als Abingdon Island-schildpad, nieuw leven in te blazen door selectief fokken van verwante soorten op de nabijgelegen Galapagos-eilanden.

Vóór het Europese contact worden acht soorten schildpadden verondersteld op de Galapagos-eilanden te hebben gewoond. Ten minste drie soorten zijn uitgestorven, aangezien de totale schildpadpopulatie daalde van 250.000 in de 16e eeuw tot een dieptepunt van ongeveer 3.000 in de jaren zeventig. In de 19e eeuw werden schildpadden aan boord van schepen opgeslagen om een ​​langdurige bron van eiwitten te bieden. Schildpadden kunnen een jaar zonder voedsel of water overleven, een ideaal kenmerk voor lange reizen op zee. Bij hun vervoer van schildpadden voorzagen deze zeelieden wetenschappers van de sleutel die de Pinta Island-zadeldekschildpad zou kunnen doen herleven.

Gerelateerd: Niet de papegaaiduikers! Nog een 4 vogelsoorten met uitsterven bedreigd

19e-eeuwse zeilers hadden liever zadeldakschildpadden boven hun koepelvormige neven vanwege hun toegankelijkheid. Saddlebacks waren gemakkelijker te dragen en leefden op lagere hoogten dan de koepeltschildpadden. Ze zouden ook beter geproefd hebben. Nadat ze zadeldrachten van verschillende eilanden hadden verzameld, gooiden zeilers vaak de schildpadden die ze niet nodig hadden naar Banks Bay, in de buurt van Wolf Volcano op het eiland Isabela op de Galapagos. Hoewel ze minder bedreven in het zwemmen waren dan hun broeders van zeeschildpadden, konden de schildpadden op hun rug naar de nabijgelegen eilanden drijven, waar ze een kolonie schildpadden oprichtten die nauw verwant was aan de zadelrugschildpad op het eiland Pinta.

In 2008 ontdekten wetenschappers dat 17 van de schildpadden van het Isabela-eiland hoge niveaus van Pinta Island-DNA bezaten. Vorige maand keerden wetenschappers terug naar het eiland Isabela om meer van deze familieleden op het eiland Pinta te verzamelen. Ze geloven dat er na slechts een paar generaties kweken schildpadden kunnen zijn die tot 95 procent van de uitgestorven genetische code van het Pinta-eiland bezitten. De terugkeer van schildpadden naar het eiland Pinta zal een zegen zijn voor het ecosysteem, dat profiteert van het vermogen van de schildpad om zaden en voedingsstoffen in het milieu te verspreiden.