Skip to main content

Carl Sagan's op zonne-energie aangedreven LightSail-ruimteschip om eindelijk de testvlucht te starten

Bijna veertig jaar geleden onthulde de legendarische astronoom Carl Sagan plannen voor een ruimtevaartuig met grote 'zeilen' die zonnewinden over het universum berijden op vrijwel dezelfde manier als een zeilboot over de oceaan glijdt. Nu, decennia later, zal The Planetary Society (de organisatie die Sagan heeft opgericht, die momenteel geleid wordt door Bill Nye) de allereerste testvlucht van deze technologie lanceren. Het door zonne-energie aangedreven ruimteschip wordt de LightSail genoemd en velen hopen dat dit een tijdperk van meer betaalbare ruimteverkenning inluidt.

De LightSail is ontworpen om te worden gelanceerd in verschillende "CubeSats" - kleine ruimtevaartuigen die op grotere voertuigen aan een trekhaak rijden. De stapel met drie dinky CubeSats die deel uitmaken van de LightSail hebben een totale grootte van 30x10x10cm en ze hebben zonnepanelen langs hun zijden. Eenmaal in de ruimte ontvouwen vier armen de LightSail om vier grote driehoekige mylar-zeilen uit te vouwen, elk slechts 4,5 micron dik.

En dat is wanneer dingen heel slim worden. De Planetaire Samenleving verklaart: "Als licht weerkaatst op een zeil, wordt het grootste deel van zijn momentum overgebracht, terwijl het op het zeil drukt. De resulterende versnelling is klein, maar continu. In tegenstelling tot chemische raketten die korte uitbarstingen van stuwkracht bieden, stuwen zonne-energie zeilen continu en kunnen ze in de loop van de tijd hogere snelheden bereiken. "

De eerste test vindt plaats op 30 mei wanneer de LightSail wordt uitgevoerd in een baan om een ā€‹ā€‹Atlas V-raket. Zoals The Planetary Society uitlegt: "We vliegen niet hoog genoeg boven de atmosfeer van de aarde om te kunnen zonnebaden, maar we zullen onze volgorde van zeilen testen en mooie foto's maken." En als alles goed gaat met die test, dan is de LightSail zullen een ritje aan boord van een SpaceX-gebouwde Falcon Heavy-raket maken voor een volledige test van de technologie.

Verwacht wordt dat het volledige programma slechts $ 4,5 miljoen kost - slechts een kleine verandering in de wereld van de ruimteverkenning - terwijl tegelijkertijd de noodzaak van zware, niet-duurzame brandstoffen wordt vermeden. Als je een kijkje wilt nemen in het zeil, zal The Planetary Society binnenkort locaties uitkiezen voor de vlucht van 30 mei.