Skip to main content

Geo-fysicus probeert een ecosysteem in de ijstijd te recreƫren in Siberiƫ om de uitstoot van 500 miljard ton CO2 te voorkomen

Ten zuiden van Chersky in de Sakha Republiek in het noordoosten van Siberië ligt een uitgestrekte zak van meer dan 500 miljard ton methaan - meer broeikasgassen dan de mens heeft gemaakt sinds de industriële revolutie. Permafrost heeft de gassen in de bodem de afgelopen 10.000 jaar ingesloten, maar in de afgelopen decennia heeft het broeikaseffect de permafrost doen smelten, waardoor gas uit de koolstofrijke grond in de atmosfeer kan sijpelen. Wetenschappers denken dat als de permafrost blijft smelten, in slechts 100 jaar tijd, een wolk van schadelijk gas de aarde kan overvallen, met catastrofale gevolgen voor zowel het klimaat als de wereldwijde landbouw tot gevolg. De Russische geofysicus Sergei Zimov heeft echter een effectieve manier bedacht om rampen te verzachten, en hij doet het door de laatste ijstijd over 160 vierkante kilometer van Siberische "woestijn" te reconstrueren, een project dat hij het Pleistoceenpark noemt.

Tijdens het Pleistoceen-tijdperk, tussen ongeveer 10.000 en 2.000.000 jaar geleden, was bijna de helft van de wereldmassa bedekt met toendra-steppe, een koud, droog grasland dat de afstand tussen bos- en woestijnecosystemen overbrugt. Toen het Pleistoceen zijn einde bereikte, stierven veel van de dieren in het gebied en vervingen minder productieve bosecosystemen hen. Wetenschappers hebben lang volgehouden dat de klimaatverandering de doding veroorzaakte, maar Zimov gelooft het anders. Integendeel, Zimov meent dat het klimaat er weinig mee te maken had en dat al deze dieren daar nu zouden gedijen als de mens niet met uitsterving was overmand.

In een experiment om het land terug te brengen naar zijn prehistorische staten om zijn theorie te bewijzen, kocht Zimov een perceel van 160 m² in het noordoosten van Siberië en begon met de oprichting van wat hij het Pleistoceenpark noemde. De laatste 20 jaar heeft Zimov zich gericht op het herscheppen van de oude taiga / toendragraslanden die in de laatste ijstijd wijdverspreid waren in de regio. Zimov heeft kuddedieren geïntroduceerd en opnieuw ingevoerd die ooit het land hebben begraasd, en is zelfs overgestapt op het gebruik van 4 tons trucks om warmteabsorberende bomen zoals de wollige mammoet ooit te vernietigen. Het belangrijkste concept achter zijn experiment was dat dieren, meer dan temperatuur, dat voormalige ecosysteem in stand hielden. Zimov stelde voor dat de introductie van een groot aantal grote herbivoren hun oude ecologische niches in Siberië zal herscheppen en het Pleistoceen-terrein met zijn verschillende ecologische habitats zal regenereren.

Hoewel Zimov niet van plan was de wereld te redden van de klimaatverandering, hebben zijn inspanningen plaatsgemaakt voor een onverwacht voordeel. Gereserveerd grasland in het noorden van Siberië heeft de potentie om te voorkomen dat de permafrost verder wordt ontdooid en opgeslagen broeikasgassen vrijmaakt. Om deze hypothese in Pleistoceen Park te testen, construeerde Zimov een 105-voet toren met instrumentatie die constante methaan-, koolstofdioxide- en waterdampmetingen vereist. Naast de eigen database van Zimov worden de meetwaarden ingevoerd in een wereldwijd CO2-controlesysteem dat wordt beheerd door de National Oceanic and Atmospheric Administration.

"Voorkomen dat dit [global warming] -scenario zich voordoet, kan worden vergemakkelijkt door pleistoceenachtige omstandigheden te herstellen waarin grassen en hun wortelsystemen de grond stabiliseren. Het albedo - of het vermogen om inkomend zonlicht naar de hemel te reflecteren - van dergelijke ecosystemen is hoog, dus opwarming door zonnestraling wordt ook verminderd, "schreef Zimov in een essay van 2005. "En met veel herbivoren die aanwezig zijn, zou veel van de wintersneeuw worden vertrapt, waardoor de grond wordt blootgesteld aan koudere temperaturen die voorkomen dat ijs smelt. Dit alles suggereert dat gereconstrueerde graslandecosystemen, zoals die waar we aan werken in Pleistoceen Park, zouden kunnen voorkomen dat permafrost zou ontdooien en daardoor bepaalde negatieve gevolgen van klimaatopwarming zouden verzachten. "

"Het ecosysteem dat hier vele jaren geleden was, koelde het klimaat aanzienlijk af. En de huidige situatie - ik bedoel klimaatopwarming en het smelten van permafrost - is een afzonderlijk probleem waar we serieus mee bezig zijn. We kwamen tot het besef dat de heropleving van een rijk ecosysteem op een uitgestrekt grondgebied het klimaat aanzienlijk zal beïnvloeden en zal helpen wij beheersen het proces van het broeikaseffect. Wetenschappers vinden honderden kilo's mammoet-epochbones op elke hectare noordelijke Yakutia, wat getuigt van de vroegere overvloed aan herbivoren en een ander landschap. Ons doel is om erachter te komen waarom de situatie uiteindelijk zo veel is veranderd. "

Zo vergezocht als het project klinkt, lijkt het te werken. De neergeslagen bomen werden vervangen door gras en de kuddes die Zimov heeft binnengebracht hebben van het land gegeten, bemest en onderling vermenigvuldigd. Bovendien, terwijl ze door het land reizen, vertrappen ze de koude sneeuw in de grond. Tot nu toe hebben wetenschappers een afdoende temperatuurdaling gemeten in het parkreservaat en blijft de permafrost stabiel.

Terwijl velen aanvankelijk het project van Zimov als waanzinnig afwezen, heeft de verbazingwekkende resultaten van zijn werk hem aandacht getrokken van talloze wetenschappers in de VS. Een dergelijke persoon is bioloog Adam Wolf van Princeton University. Wolf is het ermee eens dat als de ingesloten gassen vrijkomen, de opwarming zo extreem zou zijn, dat de gevolgen onpeilbaar zouden zijn. Nadere reflectie op het werk dat Zimov doet, is Wolf van harte van mening dat het Pleistoceenpark absoluut kan worden opgeschaald om catastrofen te voorkomen. Het enige dat nodig is, is een goede investering.

Het project is echter niet helemaal beperkt tot megafauna. Zimov hoopt ook dat op een dag de kloningstechnologie geavanceerd genoeg zal worden om een ā€‹ā€‹wollige mammoet te herscheppen. Het dier stierf uit aan het einde van de laatste ijstijd en was de sleutel tot het behoud van het lokale ecosysteem. Zimov heeft al Japanse wetenschappers binnengehaald op zoek naar geconserveerde huid en vlees, die op een dag genoeg kwaliteit DNA zouden kunnen leveren om een ā€‹ā€‹mammoet te herscheppen.