Skip to main content

Chinese wetenschappers willen een nucleair aangedreven vacuĆ¼m gebruiken om ruimteafval in brandstof te veranderen

Een team van Chinese onderzoekers is van mening dat ze een oplossing hebben ontwikkeld voor het probleem van 'ruimteafval'. Stel je een gigantische ruimtestofzuiger voor, niet helemaal anders dan die afgebeeld in de klassieke film uit 1987 Spaceballs, dat dolende ruimte-afval zou kunnen opvangen en het zou kunnen opsplitsen in brandstof. De resulterende brandstof zou dan worden gebruikt om het schoonmaakvaartuig voort te stuwen zodat het meer afval zou kunnen verzamelen. Dit is de laatste in een reeks pogingen om de kleinere stukjes afgedankte satellieten, raketonderdelen en andere kapotte dingen die rondzweven in de ruimte op te ruimen.

Een ruimtevaartuig dat ongewenste rommel in brandstof verandert, is precies wat wordt voorgesteld door Lei Lan en haar team van Tsinghua University in Beijing, China. Hun voorstel voor een ontwerpconcept voor een "rommelmotor" werd onlangs gepubliceerd in de Cornell University Library. Het basisidee is eenvoudig. Bij een voldoende hoge temperatuur kan elke verzamelde ruimteafval worden omgezet in een plasma van positieve ionen en elektronen. Dit kan worden gebruikt om het ruimtevaartuig voort te stuwen door het door een elektrisch veld te versnellen. Het is niet ongelooflijk duidelijk hoe dat zal werken, en hoewel dat de brandstofbehoeften van het schip zou verklaren, zou het geen stroom leveren. Het team zegt dat zonne- en kernenergie een geschikte elektriciteitsbron zal zijn, maar ze hebben geen commentaar gegeven op de potentiële veiligheidsrisico's van het hebben van een nucleair aangedreven voertuig dat om de aarde draait.

Gerelateerd: Je zult niet geloven hoeveel ruimteafval nu op aarde ronddraait

Wat is al die rotzooi eigenlijk? Goede vraag. Ruimtepuin is afkomstig uit verschillende situaties: van materialen en gereedschappen die tijdens onderhoud worden gebruikt tot de granaatscherven die overblijven wanneer twee satellieten elkaar raken bij een botsing met hoge snelheid, wat in 2009 eenmaal gebeurde. De ruimte is erg groot, dus het lijkt niet zo een paar losse stukjes metaal zouden een groot probleem zijn, maar dat is het wel. Wolken van ruimtepuin kunnen interfereren met de baanpatronen van satellieten, en analisten zeggen dat we een punt zullen bereiken wanneer er zoveel fragmenten van ruimteafval zijn die ze zullen afbreken en zich in wezen vermenigvuldigen, waardoor meer individuele stukken rommel dan ooit worden gemaakt.

In de loop der jaren hebben een aantal landen geprobeerd het probleem van de 'ruimteafval' aan te pakken met uiteenlopende benaderingen en gemengde resultaten. Japanse ruimtevaartmensen wilden een gigantisch net gebruiken, geïnspireerd door vissers, om het puin op te scheppen. Het Zwitserse ruimtecentrum stelde een 'conciërge'-satelliet voor die in staat is om honderdduizenden stukken afval te verzamelen. En dan, natuurlijk, is de Amerikaanse benadering van het groeiende probleem van ruimteclutter: gebruik gigantische uitbarstingen van lucht om het puin weg te blazen. Zie het als het gebruik van een bladblazer om uw oprit te ruimen; al die ruimteafval moet ergens eindigen, nietwaar?

Het is een beetje ironisch dat een doorbraak als deze ook uit China komt, omdat die natie meer dan de titel van grootste vervuiler op planeet Aarde heeft veiliggesteld. Gezond verstand zou kunnen suggereren dat het opruimen van dingen hier thuis voorrang zou krijgen boven het oppakken van ruimtestrooisel, maar dat lijkt niet het geval te zijn.

En hier is die onschatbare scène vandaan Spaceballs, voor de lol: